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‘왜 중국엄마들은 우월한가’ 中여교수의 육아론 논란

글쓴이 : 훈이네 날짜 : 2011-01-19 (수) 03:49:54

지난 일주일 사이에 월스트릿저널과 뉴욕타임스에 한 중국계 여교수의 이야기가 잇따라 실려 관심을 모았습니다. 에이미 추아(蔡美兒 Amy Chua 48) 예일대 법대 교수인데요. 미국인 남편과 결혼해 두 딸을 둔 추아 교수의 중국식 자녀 교육론이 화제와 논란이 되고 있습니다.

  
www.wikipedia.com

‘호랑이엄마의 전투찬가(Battle Hymn of Tiger Mother)’라는 책을 출간한 추아 교수는 최근 이 책의 육아방식을 월스트릿저널에 기고했는데 수백통의 이멜 협박이 날아오고 웹사이트엔 5천개 이상의 리플이 달릴만큼 반응이 뜨거웠습니다. 이것을 또 뉴욕타임스가 소개하고 페이스북에 내용이 퍼지면서 1만개 이상의 리플이 달리며 더 큰 논란이 증폭(增幅)됐습니다.

    

대체 어떤 글이었길래 그러는지 궁금했습니다. ‘왜 중국엄마들은 우월한가(Why Chinese Mothers Are Superior)라는 기고문 제목부터 자극적이더군요. 내용 또한 미국 부모와 미국식 교육을 희화하고 스파르타식 자녀교육을 정당화하는 부분이 논란의 소지가 있었습니다. 이 글을 읽은 대다수 미국 부모들의 심기(心氣)가 불편했을 것입니다.

  

사실 이 글에 등장하는 중국 엄마를 한국 엄마로 바꿔도 전혀 문제가 없을 것입니다. 그만큼 중국 엄마들과 한국 엄마들이 정서 문화적으로 닮았고 상황도 비슷하기때문입니다. 오늘은 그 내용을 간추려 소개할까 합니다.

  

많은 사람들은 어떻게 중국부모들이 ‘수학천재’와 ‘음악신동’ 등 하나같이 정형화된 자녀들의 성공스토리를 만드는지 궁금해한다. 대체 그들의 가족 내부에 뭐가 있길래 그렇게 되는걸까 고개를 갸우뚱한다. 그 비밀을 이제 얘기해주겠다. 바로 내가 그렇게 했기 때문이다.

나는 두 딸, 소피아(18)와 루이자(15)에게 아래의 10가지를 용납(容納)한 적이 없다

1. 친구집에서 자기(attend a sleepover)

2. 친구들과 놀기(have a playdate)

3. 학교 연극하기(be in a school play)

4. 학교 연극 하지못하는것 불평하기(complain about not being in a school play)

5. TV와 컴퓨터게임 하기(watch TV or play computer games)

6. 아이들이 원하는 방과후 특별활동 하기(choose their own extracurricular activities)

7. 성적이 A이하로 내려가기(get any grade less than an A)

8. 체육과 드라마를 제외한 다른 과목에서 1등 놓치기(not be the No. 1 student in every subject except gym and drama)

9. 피아노와 바이올린이외의 악기하기(play any instrument other than the piano or violin)

10. 피아노와 바이올린 연주 안하기(not play the piano or violin)

  

물론 한국 엄마와 인도 자마이카, 아일랜드, 가나 엄마들도 이렇게 하는 것을 봤다. 가령 나의 서구친구들은 자녀들에게 매일 30분간의 악기연습을 엄격하게 시킨다.

문화적 고정관념에 대한 조심스런 접근에도 불구하고 중국 부모와 서구 부모사이에 육아상의 차이를 말해주는 아주 많은 연구가 있다.

50명의 서구 엄마들과 48명의 중국이민자 엄마들을 대상으로 한 연구에서 서구 엄마의 70%는 공부의 성공을 강조하는 것이 아이들에게 좋지 않다고 말한다. 반대로 중국 엄마는 100% 공부를 중시했다. 중국 엄마 대다수는 자녀가 최고의 학생이 될 수 있고 학문적 성취(成就)야말로 성공적인 육아를 반영(反映)한다고 말한다. 만일 아이들이 학교에서 두각을 나타내지 못하면 아이의 문제로 생각한다.

서구 부모들에 비해 중국 부모들은 하루에 공부를 10배는 하도록 한다. 그 시간 서구 부모들은 스포츠 팀에 참여하도록 한다.

문제는 익숙해질 때까지 재미있는 일은 아무것도 없다는 것이다. 중국 엄마들은 무엇을 시킬 때 아이들의 기호(嗜好)에 우선한다. 가끔 아이가 반항하기 때문에 항상 시작이 가장 힘들다. 서구 부모들은 이내 포기하더라도 중국 부모는 집요한 연습과 훈련으로 성취하도록 하게 한다. 암기를 되풀이하는건 미국서 낮게 평가되지만 일단 수학이든 피아노든 야구든 발레든 어떤 것에 뛰어나게 되면 아이는 칭찬을 받고 만족을 느끼게 된다. 아이가 자신감을갖고 재미없던 것에서 재미를 찾게 되는 것이다.

어릴 때 엄마 아빠는 내가 함부로 하면 너무 화가 나서 ‘쓰레기같은 애’라고 나무랐다. 그럴 때면 정말 기분이 엉망이 되고 내가 한 것이 부끄러웠다. 하지만 실제로 내가 무가치하거나 쓰레기같다고 느낀 적이 없다. 엄마 아빠가 나를 높이 평가한다는 걸 알았기 때문이다.

어른이 된 후 나 역시 소피아에게 영어로 ‘쓰레기같은 애’라고 혼을 냈다. 아이가 아주 무례하게 할 때 말이다. 중국 부모들은 서구인들이 상상할 수 없는 것을 할 수 있다. 심지어 법적으로 문제가 되는 경우도 있다.

중국 엄마들은 딸들에게 이렇게 쉽게 말하곤 한다. “얘, 뚱보야 너 살좀 빼라”고 말이다. 하지만 서구 부모들은 그런 이슈라면 조심스럽게 접근해야 한다. ‘건강’이란 단어를 쓰면서 절대로 F(Fat)로 시작되는 말을 써서는 안된다. 아이들이 식탐증(食貪症)과 부정적인 자아이미지로 치료를 받을 수도 있다.

중국 부모들은 아이들이 잘 되도록 명령(命令) 할 수 있다. 서구 부모들은 단지 최선을 다하라고 말한다. 중국 부모들은 “넌 게을러. 친구들은 다 너보다 앞서가잖니?”하고 말할 수 있다. 하지만 서구 부모들은 성취에 대한 복잡한 감정과 싸워야 한다. 그리고 스스로 설득해야 한다. 아이들이 보여주는 결과에 실망하지 말라고 말이다.

  

중국 부모와 서구 부모는 세 가지 큰 차이가 있다.

첫째, 서구 부모들은 너무 지나치게 아이들의 자부심(Self-esteem)에 대해 걱정하고 있다. 그들은 아이들이 어떤 것을 못할 때 느끼는 감정을 걱정한다. 아이들이 시험이나 공연에서 그저 그런 실력을 발휘했어도 “정말 잘했다”며 격려(激勵)한다. 달리 말하면 서구 부모들은 아이들의 정신에 관심을 갖고 있다. 그러나 중국 부모들은 다르다. 허약함 대신 강점에 관심을 둔다.

아이가 시험에서 A마이너스를 받았을 때 서구 부모는 아이를 칭찬한다. 중국 부모는 놀라서 뭐가 잘못됐는지 묻는다. 만일 아이가 B를 가져오면 서구 부모들은 아이를 칭찬하고 일부 서구 부모들은 아이에게 수긍할 수 없다고 말한다.

물론 그렇다해도 아이가 불안정해지지 않도록 유의(留意)한다. 절대로 아이를 ‘바보같다’, ‘쓸모없다’, ‘창피하다’고 말하지 않는다. 그들은 아이가 시험을 잘 보지 못해 학과 수업을 못따라가는게 아닌지 걱정할 뿐이다. 만일 아이 성적이 향상되지 않으면 결국 수업방법에 문제가 있다고 교장에게 따지거나 교사의 자질(資質)을 의심한다.

만일 중국 아이가 B를 받으면-절대 그런 일이 없겠지만-중국 엄마는 머리를 쥐어뜯으며 비명을 지른다. 엄청난 충격을 받은 중국 엄마는 수십, 수백번의 테스트를 한 후에 기어코 아이가 A를 받도록 할 것이다.

중국 부모들은 완벽한 점수를 요구한다. 아이가 받을 수 있다고 믿기 때문이다. 아이의 성적이 좋지 않으면 중국 부모들은 열심히 공부 안해서 그렇다고 생각한다. 비난하고 혼내고 부끄럽게 만든다. 중국 부모들은 아이가 부끄러움을 통해 강해지고 개선된다고 믿는다.

  

둘째, 중국 부모들은 아이들이 부모에게 빚지고 있다고 생각한다. 유교의 효도(filial piety) 문화를 강조하고 부모가 아이들을 위해 희생(犧牲)하고 많은 것을 베푼다고 생각한다. 자녀들이 부모에게 복종(服從)하고 부모가 자랑스럽도록 은혜(恩惠)를 갚아야 한다고 믿는 것이다.

하지만 내 미국 남편 제드는 반대의 견해를 갖고 있다. 그는 “아이들이 부모를 선택한게 아니야. 부모가 아이들을 태어나게 한거야”라고 말한다. 아이들은 부모에게 빚진 게 없다는 것이다. 아이들의 임무는 하나의 인간으로 스스로 성장하는 것이라고 한다.

셋째, 중국 부모들은 아이들에게 최고가 무엇인지를 안다. 그래서 목표를 아이들의 욕구와 기호에 우선한다. 왜 중국 여자아이들이 고등학교 때까지 남자친구가 없는 지, 왜 중국아이들이 밖에서 잠을 자는 캠프에 가지 않는 지, 왜 “학교 연극을 하기 때문에 매일 오후 3시부터 7시까지 리허설을 해야 한다. 주말에도 태워줘야 한다”고 감히 요구할 수 없는지를 말해준다.

내가 잘못됐다고? 오해하지 마시라. 그것은 중국 부모들이 아이들에 신경쓰지 않기때문이 아니다. 되레 그 반대다. 그들은 아이들을 위해 자신의 것을 일정 부분 포기(抛棄)했다. 서구와는 전적으로 다른 육아모델인 것이다.

 

강제성에 관한 중국 스타일을 소개하겠다. 룰루는 7살이다. 두 개의 악기를 연주하고 프랑스 작곡가 작크 이버트가 만든 피아노 소곡 ‘리틀 화이트 동키’를 연주한다. 이 곡은 정말 귀엽다. 그러나 아이들이 연주하기엔 힘들다. 두 개의 손이 서로 다른 리듬을 연주해야 하기 때문이다.

룰루는 그것을 할 수 없었다. 쉬지 않고 레슨을 일주일 시켰다. 결국 룰루는 마지막 날 화가 나서 그만 두겠다고 선언했다.

하지만 난 “당장 피아노로 돌아갈 것”을 명령했다. 룰루는 화가 나서 피아노를 발로 차고 악보를 찢어 버렸다. 난 악보를 다시 붙여서 그것을 플라스틱 케이스에 넣고 더 망칠 수 없게 만든 다음 룰루가 좋아하는 인형을 집어들고 “리틀 화이트 동키를 내일까지 완벽하게 못하면 이걸 구세군에 기증할거야”하고 말했다.

“점심도, 저녁도 안주고 크리스마스와 하누카 선물도 안주고 생일파티도 앞으로 없다”고 위협했다. 아이가 잘못 연주하면 “네가 일부러 엉망으로 하는거야”하고 말했다.

남편 제드는 룰루를 모욕하는걸 그만하라고 했다. 하지만 그는 룰루에 대한 위협이 동기제공 등 도움이 된다는 걸 모른다. 남편은 룰루가 그 곡을 연주할 기술이 없다고 말한다. 난 아이의 가능성을 고려하는데 말이다.

“당신은 아이를 믿지 않아요.”

“그건 말도 안돼. 난 아이를 믿어.”

“소피아는 그 나이에 이걸 했어요.”

“그러나 룰루와 소피아는 달라.”

“아니에요. 모든 사람은 자기만의 특별함이 있어요.”

난 포기하지 않고 룰루에게 가능한 모든 수단방법을 동원(動員)했다. 저녁식사도 미룬 채 물을 먹거나 화장실에 가는 것을 빼고 계속 피아노를 치도록 했다. 집은 흡사 전쟁터 분위기였다.

어느 순간 갑자기 룰루가 해냈다. 오른손과 왼손이 차분하게 건반을 두드리는 것이다.

룰루는 깨달았다. 난 숨을 죽였고 아이는 자신도 놀란듯 약간 망설이다 다시 시도했다. 더욱 확신있고 빠르게 연주했다. 리듬은 확고했다. 아이는 환한 표정으로 말한다. “엄마 아주 쉬워요.” 신이 난 아이는 연주를 하고 또 한 후에야 피아노를 떠났다. 그날 밤 아이는 내 침대에서 같이 잤다 아이와 나는 바싹 파고들어 부둥켜 안았다.

룰루는 몇 주후 공연에서 ‘더 리틀 화이트 동키’를 연주(演奏)했다. 다른 부모들에 내게 다가와 “정말 완벽한 연주에요. 너무 대견해요”하고 놀라움을 감추지 못했다.

 

그 이후 제드도 나를 믿어 준다. 서구 부모들은 아이의 자부심(自負心)에 대해 너무 많은 걸 걱정한다. 부모로서 조심해야 할 것은 아이의 자부심이 스스로를 포기하도록 만들 수 있다는 것이다. 덮어놓고 격려하는 것보다 불가능하게 보이는 것을 할 수 있다는 것을 아는 편이 훨씬 더 낫다.

많은 전문가들이 아시아 엄마들이 냉담하고 지나치다고 지적한다. 아이들의 관심을 외면한 채 말이다. 하지만 많은 중국인들은 눈에 띄지 않게 아이들에 대해 신경 쓰고 서구인들보다 더 많은 것을 희생하려 한다. 난 양 쪽에 오해가 있다고 본다. 괜찮은 부모들은 아이들을 위해 최상의 것을 하려고 한다. 중국인들은 그것을 어떻게 하느냐에 대한 생각이 다를뿐이다.

서구 부모들은 아이들의 개성(個性)을 존중하고 열정(熱情)을 추구하도록 격려한다. 아이들의 결정을 성원하고 긍정적인 환경이 되도록 돕는다.

그러나 중국인들은 아이들을 보호하는 가장 좋은 방법이 미래를 준비하게 하는 것이라고 믿는다. 아이들이 할 수 있는 게 무엇인지 알도록 하고 기술을 연마하며 누구도 빼앗을 수 없는 강한 자기 확신(確信)을 갖게 하는 것이다.


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